Histoire de thèse ou comment incarner des thématiques de recherche

Le document publié in extenso dans ce premier billet est un symbole. D’abord parce qu’il matérialise ma passion de l’archive. Ensuite car c’est l’ultime source que j’ai intégrée à ma thèse, quelques jours avant de rendre mon tapuscrit. Enfin parce qu’il incarne les principales thématiques de mon travail d’historien moderniste : les trajectoires de converti.e.s passant du calvinisme au jansénisme et l’histoire intellectuelle.

La découverte de ce document, qui témoigne des heureux hasards de la recherche, mérite d’être conter. A la fin de la rédaction de ma thèse, j’en établis l’index. L’un des personnages satellites dans la biographie d’Isaac Papin est, comme lui, un pasteur calviniste converti au catholicisme : David Gilly. Avec son confrère et ami David Courdil, Gilly se convertit en plein synode provincial d’Anjou-Touraine-Maine en 16831. L’historiographie a toujours donné à Gilly David comme prénom. Mais Albert Sarrabère, auteur d’un Dictionnaire des pasteurs d’Anjou-Touraine-Maine, corrige son prénom en Claude2. Le travail de Sarrabère faisant référence, durant la rédaction de ma thèse j’opte pour ce prénom. Mais en établissant l’index, le doute me reprend et je procède à une ultime vérification en ligne, qui me conduit assez rapidement sur le site d’un marchand d’autographes. J’y découvre une lettre qui, à ma grande joie, évoque Gilly mais surtout un autre personnage : Marin Groteste Desmahis. Si Gilly n’est pas au cœur de mon travail, Desmahis s’y trouve puisqu’il est le meilleur ami de Papin entre la conversion de celui-ci en 1690 et sa mort en 1694. Chance inouïe, le vendeur a mis en ligne les photos du folio qui compose la lettre et a identifié les différents personnages qui y sont évoqués. Sans cela, cette source m’aurait échappé.

L’auteur de la lettre est très probablement Jacques II Levoyer sieur de la Daviaye, qui fut officier des eaux et forêts en Anjou jusqu’en 16713. Il écrit d’Angers à un ami parisien nommé de la Gemmeraye, pour l’instant non identifié et auquel il raconte sa rencontre avec David Gilly, lui-même rentré à Angers après un séjour à Paris. Une main postérieure a daté la lettre de l’année 1674, se trompant de dix ans puisque la conversion des deux pasteurs remontent à l’année 1683 : or Levoyer évoque bien deux convertis.

[recto] Angers le 26 mars 16[8]4
Monsieur
Depuis quinze jours j’ay eu l’honneur de voir Monsieur Gily cyd[evant] ministre a Baugé, qui nous a dit avoir veu a Paris Monsieur de Mahy cy-devant ministre a Orleans qui est un homme d’une rare vertu, et tres scavant lequel compose de beaux ouvrages. Il demeure chez Monsieur Tessier procureur au Chastelet rue du Cigne pres St Jacques de l’hospital. Comme c’est un homme d’une pieté extraordinaire et tres habile, je luy escris aujourd’huy, j’exhorte vostre pieté a le voir a v[ot]tre loisir, et dans ce temps de repos, comme je vous en avois desja convier, vous ny perdres asseurem[ent] pas le temps, il faudroit que ce fust au plus tost, Mr Gily m’ayant dit qu’il alloit bientost a Orleans exercer sa pieté.
Monsieur Gily m’a dit qu[’]il y avoit des livres de controverse nouveaux et tres utiles, comme l’abregé des preuves de la perpetuité par Monsieur Bruzeau prestre de St Gervais, la responce au preservatif par Monsieur Arnaut, et un autre petit ouvrage qui montre que la doctrine des heretiques de ce temps leur a esté enseigné par le démon. Je vous prie d’avoir a vostre loisir la charité de vous informer de la valeur, grandeur, et merite desd[its] livres, led[it] Sr Gilli ma encore dit qu’il y avoit un artisan esclairé et pieux, qui quoyque sans estude travailloit avec beaucoup de succez a la conversion des heretiques. Je vous prie de vous informer au vray, quel il est, et de sa demeure, et a vos heures perdues de le voir, a quoy j’exhorte v[o]tre piété, vous y aures assurement du plaisir et de la satisfaction Tournez [verso] Monsieur Gily m’ayant assuré qu’il avoit beaucoup d’esprit, de lecture, et de jugement.
Si vous navés pris la peine d’achepter les livres que je vous ay demandés, je vous prie de differer, et d’avoir la charité de vous informer, si Monsieur des Meaux ou autres pour luy ont respondu a la response du ministre Claude touchant leur conferance avec M[ademoise]lle de Duras, et ce que coustera cet ouvrage, me faire la grace de me faire scavoir le temps de vostre retour, dexcuser mes libertez et de me croire toujours vostre tres humble et obeissant serviteur
De la Daviaye
Vous scaures dans les lieux ou l’on presche la controverse la demeure de cet artisan et ly verrés asseurement, Monsieur Gily ma dit luy avoir parlé.
Je sors de chez vous ou jay donné le bonjour a Mademoiselle qui se porte bien Dieu mercy, sur ce qu’elle m’a marqué au sujet de v[ot]re affaire, je vous convie de prendre la peine de luy mander la conduite que vous avés tenue, et ce qu[’]il s[’]y est passé depuis vostre depart, affin qu’elle le face voir a Monsieur Garnier no[tai]re, pour qu[’]il desabuse Mr Fouscher des scrupules et des doutes qu’elle m’a dit, que son avocat luy avoit donnés de vos soins et de la fidelité de vostre procureur, ce qui inquiette et fasche beaucoup Mad[emoise]lle, dont je me suis efforcé de la consoller, elle ne vous escrit point aujourd’huy, j’avois faict ce billet pour mettre dans sa lettre, ainsy excusez en la facon.
A Monsieur
Monsieur de la Gemmeraye
Chez M[onsieu]r de Lespine à la Croix d’or rue des macons à Paris

Même s’il s’agit d’un document à la marge de ma thèse, cette lettre révèle une information importante. En effet, Marin Groteste Desmahis et David Gilly ont reçu l’imposition des mains lors du même synode provincial, le 15 septembre 1673 à Bellême4. Après cette cérémonie qui fait d’eux des pasteurs, Desmahis est d’abord en poste à Authon-du-Perche puis à Orléans5 ; Gilly à Loches puis à Baugé6. Les éloges posthumes de Desmahis indiquent tous que c’est lors d’une visite de Gilly à Orléans que, pour la première fois, Desmahis évoque son projet de conversion au catholicisme, en 1681 ou en 16827. Les deux hommes sont donc très proches et l’on sait que dans le processus de conversion, l’entourage peut jouer un rôle important8. Mais durant ma thèse, malgré ma recherche des sources relatives à Desmahis en collections publiques, je n’avais pas réussi à attester les liens des deux pasteurs après leur apostasie respective : cette lettre est venue, in extremis, combler ce silence.

Au-delà de la relation Gilly-Desmahis, ce manuscrit permet d’aborder trois sujets différents.

D’abord il renseigne deux éléments intéressant la biographie de Desmahis. Les quatre éloges posthumes du converti, écrits et pour trois d’entre eux publiés entre 1694 et 1696, insistent tous sur la piété de l’ancien pasteur. Cette lettre confirme l’intense engagement du récent apostat dans sa nouvelle foi. En outre, elle indique que dès mars 1684, Desmahis écrit : de fait, il publie un ouvrage de controverse dès l’année suivante : Deux lettres de Mr Des Mahis sur le schisme des protestants, sur la présence réelle du corps de Jésus-Christ dans l’Eucharistie avec l’entretien d’un catholique et d’un calviniste sur le sujet des reliques9.

Ensuite, cette missive illustre l’intérêt du lectorat catholique cultivé pour les ouvrages de controverse interconfessionnelle à la veille de la révocation de l’édit de Nantes. En effet, sur les conseils de Gilly, de La Daviaye suggère à son correspondant la lecture de plusieurs titres récemment parus, tous aisément identifiables10 :

– « la responce au preservatif par Monsieur Arnaut » : [Antoine ARNAULD], Réflexions sur un livre intitulé Préservatif contre le changement de religion, Anvers, Nicolas Le Fevre, 168211.
– « abregé des preuves de la perpetuité » : Paul BRUZEAU, La Foy de l’Église catholique touchant l’Eucharistie, prouvée d’une manière invincible par l’argument proposé aux prétendus réformez dans les livres de la Perpétuité de la foy, Paris, G. Desprez, 1684, 146 p.12.
– « un autre petit ouvrage qui montre que la doctrine des heretiques de ce temps leur a esté enseigné par le démon » : [Louis GUERAUD DE CORDEMOY], Récit de la conférence du diable avec Luther, fait par Luther même dans son livre de la messe privée et de l’onction des prestres, avec des remarques sur cette conférence, Paris, J.-B. Coignard, 1684, 76 p.13.
Signe que De La Daviaye s’intéresse lui-même à la littérature de controverse, il demande à son correspondant si les catholiques ont répondu à la réplique de Jean Claude à Bossuet sur la conversion de Mademoiselle Duras, nièce de Turenne, épisode au cours duquel les deux hommes avaient été opposés dans une conférence théologique en mars 167814. Bossuet fut le premier à publier, tardivement, un compte-rendu de la conférence en 168215, auquel, Jean Claude répond un an plus tard16. Il ne semble pas que Bossuet ait jugé bon de prolonger le débat après cette parution.
Enfin, le dernier aspect de la lettre porte sur une affaire au sein de la famille du destinataire, au sujet de laquelle je n’ai pas mené de recherche spécifique.

Ainsi, malgré son caractère a priori anecdotique, ce document contient des informations utiles pour ceux qui s’intéresse à l’histoire religieuse du royaume de France à la veille de la Révocation et importantes pour moi qui travaillais alors à une biographie de Desmahis, étant donné sa relation avec Isaac Papin. Pour terminer, et revenir à l’origine de cette découverte, c’est finalement un autre document qui m’a permis de confirmer que Gilly se prénommait non pas Claude, mais bien David17.

  1. Actes des Synodes Provinciaux des Églises Réformées d’Anjou-Touraine-Maine (1594-1683), éd. par Didier BOISSON, Genève, Droz, 2012, p. 482-504 et Conversion de Mr Gilly, ministre de Baugé en Anjou, et de Mr Courdil, Ministre de Chasteau du Loir, avec les Discours qu’ils ont faits dans le synode de la Religion prétendue Réformée, assemblé à Sorge proche d’Angers, par permission du Roy touchant les raisons qu’ils ont eues de se réunir à l’Église Catholique, Paris, G. de Luynes, C. Blageart et T. Girard, 1683 []
  2. SARRABERE (Albert), Dictionnaire des pasteurs de la province synodale d’Anjou, Maine, et de Bretagne, XVIe-XVIIe siècles, Pau, Centre d’Études du Protestantisme Béarnais, 2006, p. 64. []
  3. Archives départementales du Maine-et-Loire, 5E6/227, contrat de mariage (1658) et 5E6/242, acte attestant la vente de son office (1673). Je remercie Jacques Maillard pour son aide active dans cette identification. On retrouve la signature autographe de Jacques II Levoyer in Odile HALBERT, « Les confrères de la confrairie de Sainte Catherine nomment un chapelain, 1696 », 27 mai 2010, en ligne : http://www.odile-halbert.com/wordpress/?p=18453 []
  4. Actes des Synodes…, éd. par Didier BOISSON, op. cit., p. 437 et transcription en ligne à cette adresse : http://sitepasteurs.free.fr/documents/synode-belleme.htm (consulté le 11 janvier 2018). []
  5. GUILLEMIN Thomas, « Du pasteur huguenot au chanoine janséniste : trajectoire confessionnelle de Marin Groteste Desmahis (1649-1694) », Bulletin de la Société Archéologique et Historique de l’Orléanais, 174, (2015), p. 25. []
  6. SARRABERE Albert, Dictionnaire des pasteurs de la province synodale d’Anjou…, op. cit. []
  7. Thomas GUILLEMIN, « Du pasteur huguenot… », art. cit., p. 26. []
  8. WANEGFFELEN Thierry, « Récits de conversion des XVIe et XVIIe siècles. Discours confessionnel et expérience individuelle », in ATTIAS (Jean-Christophe) (dir.), De la conversion, Paris, Cerf, 1998, p. 196-197. []
  9. Orléans, J. Boyer, 1685. []
  10. Les trois notes suivantes renvoient à DESGRAVES Louis, Répertoire des ouvrages de controverse entre Catholiques et Protestants en France 1598-1685, Genève, Droz, 1984-1985. []
  11. Desgraves 6589. []
  12. Desgraves 6833. []
  13. Desgraves 6835 pour l’édition de 1684. []
  14. Émile KAPPLER, Les conférences théologiques entre catholiques et protestants en France au XVIIe siècle, Paris, Honoré Champion, 2011. []
  15. Jacques Bénigne BOSSUET, Conférence avec M. Claude Ministre de Charenton sur la matière de l’Église, Paris, Sébastien Mabre-Cramoisy, 1682, 504 p. []
  16. Jean CLAUDE, Response au livre de M. l’evesque de Meaux intitulé Conference avec M. Claude, Charenton, Veuve d’Olivier de Varennes, 1683. []
  17. Archives municipales d’Angers, 1 J 2530, inventaire après-décès de Catherine de Champeaux, veuve de David Gilly. []

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